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Retrasos en el desarrollo: Lo que necesita saber

Por Amanda Morin

De un vistazo

  • Los niños desarrollan sus habilidades a diferente velocidad.

  • Existen cinco áreas principales del desarrollo en las que los niños pueden tener retrasos.

  • Un retraso en el desarrollo es más que estar “un poco atrasado” en un área.

“¿Qué edad tenía su hijo cuando se dio la vuelta por primera vez?”

“¡El mío habla con oraciones completas desde hace meses!”

Las conversaciones sobre los pilares del desarrollo son comunes entre padres orgullosos. Es emocionante ver a su hijo aprender cosas nuevas y explorar el mundo, y usted desea compartir las novedades con otras personas. También es común comparar lo que hace su hijo con lo que hacen otros niños, o incluso compararlos con lo que sus hijos mayores hacían a la misma edad.

No obstante, puede ser desesperante ver o escuchar sobre otros niños que alcanzan los pilares antes que su hijo. Si usted está preocupado por los retrasos en el desarrollo y lo que significan, esto es lo que necesita saber.

Las cinco áreas del desarrollo de habilidades

No alcanzar los pilares del desarrollo al mismo tiempo que otros niños no siempre es motivo de preocupación. No todos los niños desarrollan sus habilidades según un calendario estricto. Por ejemplo, algunos bebés empiezan a caminar a los 9 meses, mientras que otros dan sus primeros pasos a los 15 meses. Ambos bebés se encuentran dentro del rango de desarrollo típico.

Los niños desarrollan habilidades en cinco áreas principales del desarrollo:

  1. Habilidades cognitivas (o de razonamiento): Es la habilidad de pensar, aprender y resolver problemas. Es la manera en que los niños exploran el mundo a su alrededor usando sus ojos, oídos y manos. En los bebés esto se aprecia como curiosidad. En niños pequeños también incluye cosas como aprender a contar, nombrar los colores y aprender palabras nuevas.

  2. Habilidades sociales y emocionales: Es la habilidad de relacionarse con otras personas. Incluye poder expresar y controlar las emociones. En los bebés significa sonreír a otros y hacer sonidos para comunicarse. En los niños pequeños y preescolares significa ser capaz de pedir ayuda, expresar sentimientos y llevarse bien con los demás.

  3. Habilidades del habla y el lenguaje: Es la habilidad de usar y entender el lenguaje. En los bebés incluye arrullos y balbuceos. En los niños más grandes incluye entender lo que se dice y usar las palabras correctamente, de manera que otros puedan entender.

  4. Habilidades motoras finas y gruesas: Es la habilidad de usar los músculos cortos ( motricidad fina), particularmente de las manos, y los músculos largos del cuerpo ( motricidad gruesa). Los bebés usan las habilidades motoras finas para agarrar objetos. Los niños pequeños y preescolares las utilizan para hacer cosas como sostener los cubiertos, manipular objetos y dibujar. Los bebés usan las habilidades motoras gruesas para sentarse, darse la vuelta y empezar a caminar. Los niños más grandes las usan para hacer cosas como saltar, correr y subir escaleras.

  5. Actividades diarias: Es la capacidad de realizar tareas cotidianas. En los niños incluye comer, vestirse y bañarse solos.

Pequeñas diferencias en la edad a la que se alcanzan estos pilares no suelen ser motivo de preocupación. Por ejemplo, un bebé que no se da la vuelta a los 4 meses puede que solo esté un poco atrasado en esa destreza. Pero si los bebés que a esa edad no se dan la vuelta no pueden mantener erguida su cabeza, no se impulsan con sus brazos cuando están acostados boca abajo y no balbucean, están atrasados en más de un área del desarrollo y podría indicar un retraso en el desarrollo.

Conceptos básicos acerca de los retrasos en el desarrollo

Un retraso en el desarrollo es algo más que “ser lento para desarrollarse” o “estar un poco atrasado”. Significa que un niño está continuamente retrasado en el desarrollo de las habilidades esperadas a cierta edad. Un retraso en el desarrollo puede ocurrir solo en un área o en varias. Un retraso global en el desarrollo es cuando hay retrasos en al menos dos áreas.

Muchos padres se preocupan de que los retrasos del niño sean de alguna manera su culpa. Pero los retrasos en el desarrollo generalmente son causados por cosas que están fuera de su control.

Por ejemplo, enseñar a un niño más de un idioma no causa problemas del habla o del lenguaje. Pero un retraso en el habla puede ser causado por una pérdida temporal de la audición debido a múltiples infecciones en el oído, las cuales son frecuentes en bebés y niños pequeños.

No hay un sola causa de los retrasos en el desarrollo, pero hay ciertos factores de riesgo a considerar que incluyen:

  • Complicaciones al nacer: Nacer antes de tiempo (ser prematuro), bajo peso al nacer, no recibir suficiente oxígeno durante el parto.

  • Problemas ambientales: Envenenamiento por plomo, mala nutrición, exposición al alcohol u otras drogas antes del nacimiento, situaciones familiares complicadas, trauma.

  • Otras condiciones médicas: Infecciones de oído crónicas, problemas de visión, enfermedades, condiciones o lesiones que tengan un efecto significativo a largo plazo en las actividades diarias del niño.

Si su hijo no está alcanzando varios pilares del desarrollo según lo esperado, su médico podría sugerir hacer una evaluación de intervención temprana para determinar qué está ocurriendo. Los resultados pueden guiar el tipo de servicios y apoyos que podrían ayudar a su hijo en caso de que los necesite.

Y como  revela una madre, aunque pueda ser “devastador” escuchar los resultados de una evaluación, es mejor enfocarse en los pasos siguientes y las  maneras de ayudar.

Retraso en el desarrollo versus una discapacidad del desarrollo

En ocasiones los médicos usan los términos retraso en el desarrollo y discapacidad del desarrollo para referirse a lo mismo. Sin embargo, no son lo mismo.

Las discapacidades del desarrollo no desaparecen al crecer, aunque los niños puedan tener progresos. No son lo mismo que las discapacidades del aprendizaje, pero pueden dificultar el aprendizaje. Algunas condiciones que pueden causar discapacidades del desarrollo incluyen el síndrome de Down, el síndrome de Angelman, el autismo, los trastornos del espectro alcohólico fetal y las lesiones cerebrales.

A veces es difícil determinar si un niño tiene un retraso o una discapacidad, y el porqué. Esta es una de las razones por las que los médicos pueden usar los términos indistintamente.

Incluso cuando no está claro cuál es la causa del retraso, la intervención temprana suele ayudar a los niños a emparejarse. Sin embargo, en algunos casos los niños siguen teniendo retrasos en algunas de sus habilidades cuando alcanzan la edad escolar.

Los retrasos pueden ser una señal temprana de diferencias de aprendizaje en niños pequeños. No obstante, puede ser difícil darse cuenta antes de que los niños comiencen la escuela. Es en ese momento cuando los maestros evalúan el rendimiento de los niños en áreas como matemáticas, lectura y ortografía. También pueden notar si  se concentran durante la clase.

Algunas escuelas tienen programas de detección temprana que examinan a todos los niños. Esto permite que las escuelas ayuden a más niños a una edad más temprana. Las escuelas también pueden hacer pruebas para averiguar más acerca de las habilidades de sus estudiantes, y cómo piensan y resuelven problemas. Los resultados ayudan a determinar si necesitan apoyo adicional.

Si a usted le preocupa el desarrollo de su hijo, dígaselo al médico. Si usted está interesado en una evaluación, el médico puede referirlo a una agencia de intervención temprana en su estado. Y conozca más acerca de:

Puntos clave

  • Que un niño tenga retrasos en su desarrollo significa que sus habilidades no se han desarrollado de la forma esperada para su edad.

  • No hay una causa específica de los retrasos en el desarrollo.

  • La detección e intervención temprana son importantes para ayudar a los niños a desarrollar sus habilidades.

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